[Artikel] Claus Steinlein – Klopps danske dobbeltgænger

Liverpool har trukket Ajax, Atalanta og FC Midtjylland i dette års Champions League.
I medlemsblad nr.  6 i 2019/20-sæsonen havde vi et interview med direktør i FC Midtjylland Claus Steinlein, som samtidigt er Liverpool-fan. Vi bringer her interviewet med Steinlein.

Hvis du ønsker at modtage fanklubbens medlemsblad You´ll Never Walk Alone så meld dig ind i fanklubben 

———————————-

Navnet Claus Steinlein er for de fleste kendere af dansk klubfodbold indbegrebet af FC Midtjylland. Men ud over at lede fodboldforretningen i FC Midtjylland er han også Liverpool-mand fra top til tå. You’ll Never Walk Alone har taget en snak med FCM-direktøren om ledelsesstil, transferstrategier og ikke mindst Jørn Kjærs vaskerum.

Af Andreas Vigsø


Det er fredag morgen, og klokken har lige passeret 10. Størstedelen af den danske befolkning befinder sig i deres hjem, hvor de for fem kvarter siden kunne høre musicalhittet og Liverpool-hymnen You’ll Never Walk Alone gjalde ud i radioæteren – at the end of the storm there’s a golden sky … Ud af telefonens højtalere, hvor hyldesten til verdens sundhedsmedarbejdere for kort tiden havde lyt, toner nu FC Midtjyllands direktør Claus Steinlein igennem. ”Det er en stor klub det her,” indleder han samtalen om Liverpool FC.
Selvom fodboldbossen har rigeligt at se til med fodboldforretningen i FC Midtjylland, har barndomskærligheden fra Merseyside aldrig forladt ham.

En vaskekælder af Liverpool-nostalgi
At den senere Superligaspiller og -leder, Claus Steinlein, skulle blive Liverpool-mand var ikke nogen tilfældighed, fortæller han. Fra Steinlein blev født i 1972 til sin 18-års fødselsdag, vandt The Reds hele 11 mesterskaber og sluttede i top-to i 17 ud af 18 sæsoner. Så den unge Claus havde ikke noget valg. Han var født direkte ind i Liverpools prime. Favoritspilleren var Sammy Lee, som den vordende fodboldspiller kunne spejle sig i, men også spillere som Jan Mølby, Kenny Dalglish, Kevin Keegan og Bruce Grobbelaar gjorde Steinlein rød i hjertet. ”Det var storholdet i Europa, og det var bare dem, man holdt med. Det var der, det begyndte for mig,” fortæller han om forholdet til The Reds.
Direktøren har indfundet sig på sit kontor i Herning, hvorfra passionen stråler ud gennem telefonlinjen. Hos FC Midtjylland er Steinlein er ikke alene om at dele dedikationen for de røde fra Beatles-byen. På træningsanlægget i Ikast har Jørn Kjær, landsholdanføreren Simon Kjærs far, dedikeret klubbens vaskerum til Liverpool FC. ”Det at besøge Jørn Kjærs vaskerum er direkte til en rundvisning for alle Liverpoolfans. Egentlig burde det jo bare være et kedeligt vaskerum, men det er ren nostalgi, hvis man er Liverpool-fan,” fortæller Steinlein med glæde i stemmen.

Inspirationen fra Klopp
Forholdet til Liverpool har FC Midtjylland-koryfæet også taget med sig til direktionsgangene på Heden. Da vi fanger Steinlein, er han i gang med at lytte til en podcast, hvor Jürgen Klopp fortæller om sin ledelsesstil. ”Det er tankevækkende at se, hvordan han har det med alle spillere – også dem, der sidder udenfor. Da vi slog Barcelona i Champions League-semifinalen, kunne man se Simon Mignolet løbe hen og give Klopp et kram, som om at han ikke var ked af at være sat af holdet. Han var glad for at vinde kampen som hold. Og det var egentlig for mig et meget godt billede på, at Jürgen Klopp kan noget helt specielt mandskabsbehandlingsmæssigt,” fortæller Steinlein, der i godt 20 år har befundet sig i FC Midtjylland med jobbeskrivelser som akademidirektør, sportsdirektør og nu administrerende direktør. Og det viser sig, at koblingen til den lattermilde tysker rækker ud over Klopps ledelsesmæssige kvaliteter. ”Det sjove er faktisk – og det er der ingen danskere, der lægger mærke til – men når jeg går rundt i Tyskland og ikke lige har sat håret, så det hænger lidt ned, er der rigtig mange, der kommer hen til mig og spørger, om jeg ikke er i familie med Jürgen Klopp, eller om jeg ikke er Jürgen Klopp,” fortæller direktøren med det tyskklingende efternavn. ”Jeg har faktisk købt et par briller magen til hans, så nogle gange, når jeg laver sjov og ballade herhjemme, efterligner jeg Jürgen Klopp. Så på alle punkter er han et stort forbillede for mig,” griner Steinlein i telefonen. Men det er ikke kun sjov og ballede. Jürgen Klopp repræsenterer også nogle værdier, som fodboldlederen forsøger at bringe ind i sit arbejde hos Superligaens førerhold. ”Klopp kigger med positivt sind på det positive i livet, som jeg også selv forsøger, og så må man virkelig tage hatten af for de resultater, han har skabt.”

Managerrekruttering
Som Liverpool-fan gør det nærmest ondt at tænke på, at der vil være en tid efter Klopp, men det er ikke noget, FCM-direktøren mener, vi bør frygte i øjeblikket. ”Det skulle ikke undre mig, hvis Klopp fortsætter, og det kunne udvikle sig til en ’Ferguson’. Liverpool og ham er det perfekte match, og jeg kunne ikke lige se, hvor han skulle gå hen, som kunne være større for ham end Liverpool,” funderer direktøren, der selv er med til at rekruttere trænere til førsteholdet på Heden. I FC Midtjylland har de fundet deres seneste to cheftrænere internt i trænerstaben. Og det er en model, mener Steinlein, der godt kan fungere hos verdens bedste klubhold. ”Jeg tror, at alle topvirksomheder har en politik om at rekruttere indefra. Altid have nogle kandidater, som kan tage næste step og være klar til og sætte sig på CEO-pladsen,”  fortæller han om mekanismerne i erhvervslivet, inden han vender blikket mod Liverpool FC. ”Når man er så god en kulturklub som Liverpool, og man er så dygtige, som man er lige nu, så tror jeg, der kan være mange fordele ved at rekruttere indefra. Men det skal jo være én, der har kvaliteterne, én der skal uddannes til det, én der skal være klar til det. Da er det jo fedt, at Steven Gerrard er ude og få jord under neglene og være ude og prøve tingene af. Og så kunne det være, at han kunne fortsætte på arbejdet,” foreslår Steinlein.
Netop Captain Fantastic, Steven Gerrard, har Steinlein stiftet bekendtskab med, da de danske sølvvindere i Europa Leagues tredje kvalifikationsrunde trak de tilsvarende sølvvindere fra Skotland, Rangers FC. ”Vi har et managerrum, hvor vi får et glas rødvin, og det var da kæmpestort at få et glas rødvin med Gerrard og snakke fodbold med ham,” fortæller Steinlein om mødet efter det første opgør på MCH Arena, hvor Ulvene måtte se sig slået med 4-2. Han kunne mærke auraen om Liverpool-legenden, der hvilede i sig selv og i rollen som manager for fodboldhistoriens næstmest vindende klub. ”Da vi var ovre i Glasgow og fik et glas rødvin med ham, diskuterede vi også fodbold, og der kunne vi mærke, at det ikke er for ingenting, at han har været en af verdens bedste midtbanespillere og er på vej til at lave en god managerkarriere. Han har jo forstand på det – det var fedt at mærke – og hans analyse af vores hold var knivskarp. Man er bare tryg ved at stå med ham, og man føler sig egentlig rimelig hurtigt dus med ham, selvom det er en stor personlighed,” husker Steinlein om gensynet med manageren, der slog hans eget hold ud med samlet 7-3.

Mere end en fodboldklub
Som direktør i en af dansk fodbolds mest vindende klubber de seneste år, er det svært at finde nogen dansker, der kan udtale sig om at drive en fodboldforretning som Steinlein. Men det er ikke alt, der kan overføres fra den danske andedam til milliardforetagenderne i Premier League, hvor de største klubber har flere sikkerhedsfolk, end den blot 21-årige fodboldklub fra Midtjylland har fans. Men Steinlein beundrer Liverpool FCs arbejderkultur, der bedst symboliseres ved You’ll Never Walk Alone. ”Det, at Liverpool er meget mere end en fodboldklub, er også det, vi forsøger i FC Midtjylland. At FC Midtjylland er meget mere end en fodboldklub: Det er regionens flagskib, og det er noget, som betyder noget for så mange mennesker,”
fortæller Steinlein og peger på, at Liverpool er lykkedes særligt godt med kampagnen We Are Liverpool: This Means More.

I vinterens transfervindue handlede The Reds ind hos Red Bull Salzburg, da man købte Takumi Minamino. Japaneren blev  dermed den tredje spiller i Liverpool-truppen med fortid hos energidriksklubben. Selvom den østrigske Bundesliga blot er én placering over den danske Superliga på UEFAs koefficientrangliste, tror Steinlein ikke, at vi skal forvente, at et dansk hold kan blive leverandør til de seksdobbelte Champions Leaguevindere. ”Det kræver, at vi har et dansk hold, der spiller fast Champions League over nogle år, hvis man skal tage det skridt – for det er et stort skridt. Og hvis Liverpool skal købe her, skal de helst have set spilleren mod sig selv eller på den allerstørste hylde. Og der skal man huske, Red Bull Salzburgs budget er kæmpe stort, så det kan jo godt være, at ligaerne kan sammenlignes lidt, men det kan holdene ikke. Det er to forskellige verdener,” forklarer Steinlein og henviser til, at der i hvert fald skal ét eller flere mellemtrin til, hvis Liverpool skal hente spillere med Superliga-baggrund. ”Men det ville være fedt at forhandle med Jürgen Klopp,” udbryder den karismatiske leder med et grin, så man skulle tro, det var tyskeren selv, der talte i den anden ende. Selvom det kunne være sjovt at se spillere med Liverpool-fortid på de danske Superligastadioner, er det end ikke et spørgsmål værd, om handelen kunne gå den anden vej i stedet. Dertil er økonomierne for forskellige. Men gav man FC Midtjylland-direktøren mandatet til at hente en Liverpool-spiller uden hensynstagen til økonomi, er der ingen tvivl. ”Personligt elsker jeg Jordan Henderson over alt på jorden. Jeg synes, den der måde at være leder på, den måde at være fodboldspiller på, det er for mig en rigtig leder, det er en rigtig personlighed. Så hvis jeg kun måtte vælge én – og ikke skulle tænke på økonomi inden, eller hvis jeg skulle sælge ham efterfølgende – så ville Henderson være den helt perfekte for mig,” understreger han. Men handlede det om økonomi ville det være de offensive profiler, der tiltrak hans opmærksomhed. ”Det er klart, at kunne man få Mané lokket til Midtjylland  og så sælge ham  efterfølgende, så havde vi da i hvert fald overskud et par sæsoner i FC Midtjylland,” ler Steinlein ved tanken om at hente Afrikas bedste fodboldspiller anno 2019 til den midtjyske hede.

Smartodds og moneyball
I FC Midtjylland har man under Matthew Benhams ejerskab en kæphest: data. ”Fodbolden har i mange år lidt under, at de fleste fodboldspillere bliver købt på følelser,” indleder Steinlein om Smartodds-metoden, som også skulle anvendes i Liverpool, da FSG ejerskabet trådte i kraft i 2011 med deres moneyball-principper. I traditionel talentspejdning har man typisk observeret en spiller i en håndfuld kampe, hvor de subjektive vurderinger kan snyde hjernen. Ser man først en spiller være god til at slå indlæg, vil man også være tilbøjelig til at kigge efter det, forklarer Steinlein. ”Men dér, hvor data hjælper os, Liverpool og andre store klubber, er, når man kan sige, hvor mange indlæg en spiller har haft over de sidste 100 kampe, og hvor mange har haft kvalitet. Man fjerner den der følelse om, han er god til at slå indlæg eller dårlig til at slå indlæg. Man kan simpelthen faktuelt kigge på det.” Videnskaben om data strømmer ud igennem telefonens højtalere. Det er ikke overraskende noget, som de i FC Midtjylland har en klar holdning til. I fodboldverdenen har man en tendens til at kigge efter mål og assists, men det fortæller altså ikke nødvendigvis noget om aktionen bag, fastslår Steinlein. ”Der er så få mål og få assists i forhold til for eksempel basketball, og det er jo det, der gør, at man skal kigge lidt mere nuanceret på det,” forklarer han og henviser til, at et godt indlæg ikke nødvendigvis er et, angriberen scorer på. ”Data hjælper os med at være nuancerede. Og det gælder i alle spillets facetter; altså hvor mange nærkampe, indlæg, bolderobringer og hovedstød. Du kan jo sætte data op på alle positioner på alle mulige måder, så alle vores positioner på banen har otte til ti datasæt, som vi kan kigge på.” Men det handler også om fodbold og spilfilosofi. Leder man eksempelvis efter en spillende midterforsvarer, er det andre datasæt, man bruger, frem for hvis man er på udkig efter en nærkampsstærk midterforsvarer. Men i sidste ende er det også en menneskelig analyse, der afgør, om spilleren også passer ind i klubben. ”Det er jeg sikker på, at Liverpool også gør,” fastslår Steinlein.

Ændringer på transfermarkedet
Mange Liverpool-fans forventede en lavbudget, baseball-inspireret transferrevolution med FSGs ejerskab, men i stedet viste det sig,  at transferrekorder blev overgået år for år. Fodboldstrategen, Steinlein, peger på et transfermarked, hvor de dyreste spillere er blevet dyrere, men han tror stadig, at der er mulighed for at hente uforløste spillere til mindre beløb. ”Jeg synes egentlig, at Liverpool gør begge ting, men jeg tror, de har vurderet, at de har skullet have nogle klassespillere ind for at løfte niveauet til det sidste step, og det er jo lykkedes til fulde med den pointhøst, der har været de sidste to år – også med Champions League in mente.”  I næste geled har Liverpool spillere som Harry Wilson, Marko Grujić og Rhian Brewster på udlån med håbet om, at de via regelmæssig førsteholdsfodbold kan blive klar til en fremtid på Anfield. Det er også en model, der er velkendt på MCH Arena, hvor man har set flere spillere blomstre, efter de har været udlejet til andre græsgange. Selvom det er en model, der også kan fungere for en topklub som Liverpool, er den vanskeligere at implementere, jo højere niveau man befinder sig på. ”Man kan sige, at det, der er opgaven, når man lejer spillere ud, er at få dem til at spille på så højt niveau som overhovedet muligt, som er så tæt som muligt på det niveau, man selv er på. Så i den perfekte verden, så lejede vi jo ud til en top-6 Superligaklub, fordi det ville gøre, at springet fra at gå fra den klub til os var helt perfekt,” siger han og fortsætter. ”Det er klart, at da er det svært for Liverpool at leje ud til det allerhøjeste niveau, fordi de skulle helst leje ud til top-10-klubber i Europa eller maksimalt top-20. Og de klubber har selv deres egne forretningsmodeller.” Af den grund er det svært at få tidligere udlån til at slå igennem på Merseyside. Springet er simpelthen for stort. ”Sådan er det jo, når man har det niveau. På den ene front er det dyrere, men lettere at hente spillere, for folk vil selvfølgelig gerne spille for Liverpool. Men det er også sværere at finde de rigtige, for så mange spillere er der heller ikke, der kan gå ind og forstærke Liverpool.” Spørgsmålet er, om vi vil se forstærkninger af den kaliber, vi har været vant til at se. Coronapandemien  har sat fodbolden på pause, og i skrivende stund er det uvist, hvordan det vil påvirke fodbold- og verdensøkonomien. Set fra direktørstolen i Herning afhænger det af omfanget af coronakrisen. Hvis kampe og sæsoner aflyses helt, mister fodbolden som virksomhedstype en masse indtægter, der forsvinder ud i det blå. ”Det er i så fald rigtig mange penge, der ryger ud af fodboldmarkedet, og da er det lette sted at spare at købe lidt færre spillere i næste vindue, og det ville selvfølgelig smitte af hele vejen ned igennem økosystemet,” forklarer direktøren, der naturligvis er meget opmærksom på fodboldforretningen i FC Midtjylland i den usikre tid. På Heden og Melwood er de fælles om at blive afbrudt i, hvad der ligner vejen mod suveræne mesterskaber. Steinlein har fuld forståelse for de beslutninger, der er truffet, men tankerne falder alligevel hen på, hvad det kunne være blevet til. ”Det er jo en stor sæson, når man er FC Midtjylland- og Liverpool-fan, hvis det kan lykkedes, at vi bliver mestre samme år,” siger han. ”Man vil da gerne se og komme i mål, og man vil gerne se og få løftet den pokal. Så vi håber, at det snart er overstået, så vi kan komme i gang,” siger han med de samme ønsker i stemmen, som de fleste Liverpoolfans føler i denne vanskelige tid.

Takkede nej til Liverpool-reserverne
Med FC Midtjyllands forretningsmodel in mente, regner Steinlein ikke med, at vi får en lejesvend fra Liverpool at se på Heden igen. Det var ellers tilfældet i 1998, da moderklubben Ikast FS lejede målmandsreserven Jørgen Nielsen hos Liverpool. Steinlein spillede på hold med lånespilleren, og han blev efterfølgende inviteret til Liverpool, hvor han kunne bo hos Nielsen, få lov til at se en kamp og måske endda træne med reserveholdet på Melwood. ”Han var nabo til Sammy Lee. Det er jo en kæmpe katastrofe, at jeg ikke tog imod det tilbud,” bearbejder den mangeårige fan sit valg. Alligevel fik han benyttet sig af Liverpoolkontakten, Jørgen Nielsen, da han i 2001 blev inviteret til Dortmund, hvor han så UEFA Cupfinalen imod Alavés med en flok venner iblandt Liverpool-familierne. Men 17 år senere tog Steinlein for alvor revanche. Først var han afsted til Champions Leaguesemfinalen imod AS Roma og året senere til comebackkampen imod FC Barcelona. Egentlig var billetterne til Barcelona-kampen afbestilt. Det lugtede ikke af avancement efter 3-0-nederlaget i Barcelona, og Steinlein havde rigeligt at se til med sit eget fodboldforetagende. Men rejsemakkeren Lars Krarup, Hernings borgmester, der også er stor Liverpool-fan, tog fat i Steinlein: ”Skal vi ikke tage over og få en hyggetur? Og hvis nu mirkalet sker, vil vi aldrig tilgive os selv, over vi ikke var der,” foreslog han til Steinlein. ”Så udover at borgmesteren er en god samarbejdspartner i forhold FC Midtjylland, så var det også en god beslutning af ham at sige, at vi skulle tage af sted, for det havde man jo aldrig tilgivet sig selv ved at have købt billetter til sådan kamp og så ikke bruge dem,” fortæller Midtjylland-koryfæet begejstret og beskriver oplevelsen som den største fodboldoplevelse som tilskuer, der ikke har vedrørt hans egen klub. Med midtjydernes håb om et europæisk gruppespil kan det være, at Claus Steinlein en dag får muligheden for at overvære sine to hjerteklubber krydse klinger. Næsten uanset hvordan de næste måneders virusforhandlinger falder ud, vil Liverpool også være en del af Champions League-gruppespillet i næste sæson. Og gør FC Midtjylland det samme, er det allerede en succes, forklarer klubmanden begejstret. ”Og kan vi så trække Liverpool i en kamp, så er det ’ikke så ringe endda’, som vi siger ovre på Heden. Så det ville være tæt på det største ønskescenarie, der overhovedet ville være – udover at coronavirussen skal gå væk.” Med disse ønsker for fodboldåret 2020 runder vi interviewet af. Sikre på, at der også for enden af corona-pandemien er en gylden fodboldhimmel.

Hvis du ønsker at modtage fanklubbens medlemsblad You´ll Never Walk Alone så meld dig ind i fanklubben